Oct
23
2013
Televisieseries 101:
Het belang van Amerikaanse zenders

Televisieseries zijn populairder dan ooit. Wereldwijd zitten mensen aan de buis gekluisterd voor nieuwe afleveringen van kwalitatief goede series zoals Game of Thrones, The Newsroom, Breaking Bad en ga zo maar door. Wat veel mensen echter niet weten, is dat achter elke serie een tv-zender of videodienst (zoals Netflix) schuilgaat die een grote financiële gok neemt om deze te realiseren.

AMC is de zender van 'Breaking Bad', 'The Walking Dead' en 'Mad Men'.

De Amerikaanse zender AMC (American Movie Classics) is een goed voorbeeld. Binnen het Amerikaanse kabelnetwerk is deze zender vergelijkbaar met het MGM filmkanaal dat in veel Nederlandse kabelpakketten zit. Een zender waarvan je het bestaan weet, vaak voorbij zapt en wellicht een keer op bent blijven hangen. Maar in tegenstelling tot het Nederlandse MGM filmkanaal heeft AMC inmiddels een naam voor zichzelf gemaakt.

Eigen producties
De zender is namelijk de thuisbasis van de populaire series Mad Men, Breaking Bad en The Walking Dead. Stuk voor stuk zijn deze series een groot succes voor een zender dat van oorsprong enkel klassieke Amerikaanse films uitzond. Maar enkele jaren geleden besloot het kanaal de gok te wagen met originele content. Ofwel, content dat het zelf had gemaakt.

Eigen content maakt een kanaal interessanter voor kijkers. En waar kijkers zijn, zijn adverteerders. En dankzij adverteerders kan een televisiezender bestaan. De sleutel is dus om als kanaal relevant te zijn. En dat is AMC gelukt. Dit ging echter niet zonder slag of stoot.

Mad Men
In 2007 besloot AMC een gok te nemen met de serie Mad Men. De zender financierde eigenhandig de pilot en was zeer tevreden met het eindresultaat. Het kanaal wilde de serie, maar kwam na wat rekenwerk tot de conclusie dat het een te grote risico zou zijn om de serie zelf te produceren. Het eerste seizoen van 13 afleveringen zou namelijk 25 miljoen dollar gaan kosten. En dit had een te grote impact op de cashflow en het toenmalige operationele jaarbudget van de zender.

AMC besloot het idee te verkopen aan Lionsgate Entertainment met de belofte om de serie onder een licentiemodel af te nemen. De zender was dus geen eigenaar meer van de serie Mad Men, maar was een televisiestation dat de serie exclusief aankocht. Een noodzaak op dat moment waarbij het risico voor de zender beperkt werd. Maar achteraf misschien een zure beslissing.

'Mad Men' kost drie miljoen per aflevering

Een seizoen van Mad Men kost Lionsgate inmiddels 39 miljoen dollar. Dit komt neer op 3 miljoen euro per aflevering. Nagenoeg hetzelfde bedrag (2,9 miljoen) dat AMC per aflevering aan Lionsgate betaalt om de serie te licentiëren. De zender mag dan wellicht niet meer het risico dragen, maar Lionsgate plukt de vruchten. De studio licentieert met succes de serie richting het buitenland (goed voor een extra 500.000 dollar per aflevering) en sloot onlangs een overeenkomst met Netflix (de Amerikaanse tak) om de eerste 5 van de 6 seizoenen beschikbaar te stellen op de videodienst. De deal heeft een waarde van 75 miljoen dollar, wat neerkomt 960.000 dollar per aflevering.

Extra inkomsten

Televisiezenders zoals AMC, maar ook Nederlandse zenders zoals RTL of SBS, verdienen niet alleen hun geld met adverteerders. Zo ontvangen zenders ook een percentage van het abonnementsgeld dat je als kijker aan Ziggo, UPC of andere kabelmaatschappij betaalt. Hoe populairder de zender, hoe meer een zender kan vragen. Een basispakket is tenslotte alleen interessant als er grote zenders in zitten. Dit is ook het geval in Amerika.

Geen verliezer
Al deze inkomsten loopt AMC nu mis. Maar ze zijn geen verliezer in het succesverhaal van deze dramaserie. Mad Men heeft AMC op de kaart gezet. Elke aflevering trekt zo’n 3 miljoen kijkers en brengt ongeveer 2,5 miljoen dollar aan reclame-inkomsten op. Daarnaast is het bedrag dat AMC van kabelmaatschappijen ontvangt (zie kader) dankzij het succes van het eerste seizoen met 2 cent per huishouden gestegen. Dit is een slordige 24 miljoen dollar extra per jaar.

Op het eerste gezicht lijkt AMC vier ton per aflevering het schip in te gaan. Maar vanwege het succes is de zender ook relevanter geworden voor kabelmaatschappijen. AMC verdient dan ook flink aan de serie en heeft met Mad Men een vast publiek beschikbaar om een nieuwe serie aan te introduceren.

Breaking Bad
Deze nieuwe serie komt in 2008 in de vorm van Breaking Bad. In tegenstelling tot Mad Men kocht AMC de rechten (uitzendlicentie) van de serie aan bij de producent, Sony Pictures Televison.
In een typisch kip of ’t ei verhaal zou deze serie enkel het levenslicht zien als een zender bereid was om het product af te nemen. De serie bestond namelijk alleen op papier. AMC nam de gok en Breaking Bad werd kort daarna een waar fenomeen.

De serie werd het gesprek bij de waterkoeler en op sociale media. Als je het rumoer rondom Breaking Bad moet geloven was dit de grootste serie in jaren. En hoewel dit zeker op gaat voor het verhaal en kwaliteit, was dit niet het geval voor de kijkcijfers. De serie trok de eerste vier seizoenen “slechts” twee miljoen kijkers per aflevering. Een aantal dat in schril contrast staat tot de cijfers die AMC nu bereikt. Ondanks dat was het resultaat ver boven het zendergemiddelde van dat moment. Breaking Bad was het gesprek van de dag en de hype explodeerde met het vijfde en laatste seizoen. De laatste aflevering sloot af met 10 miljoen kijkers.

Met het succes van Mad Men en Breaking Bad was AMC klaar voor de volgende stap: het produceren van een serie in eigen beheer.

The Walking Dead
De zombieserie The Walking Dead was deze volgende stap. Niet alleen is dit een serie waarvan de zender zelf eigenaar is, de afleveringen trekken ook nog eens een miljoenenpubliek waar de zender trots op mag zijn. En met dit succes kwamen al snel zenders uit het buitenland aan de deur kloppen.

Andere plannen
AMC had echter kort andere plannen. De zender overwoog namelijk om de internationale rechten zelf te houden met oog op de toekomst. Een AMC kanaal in o.a. Nederland zou inmiddels niet ondenkbaar zijn en een serie zoals The Walking Dead zou direct een troef zijn. Uiteindelijk werd toch besloten om van dit plan af te wijken en de serie direct voor een grote som geld aan een partij te verkopen, namelijk Fox International Channels. En dit is dan ook direct de reden waarom wij in Nederland de serie kunnen bekijken bij Fox. En ook alleen bij Fox. De serie is namelijk een troef voor Fox om niet alleen haar recent gelanceerde Nederlandse kanaal te promoten, maar ook om deze relevanter te maken.

AMC vernieuwt slogan van "Story matters here" naar "Something More"

Een relevant televisiekanaal
AMC heeft zichzelf uitgevonden van een filmkanaal naar een televisiekanaal dat een miljoenenpubliek aantrekt met grote series zoals Mad Men, Breaking Bad en The Walking Dead. Het kanaal heeft zichzelf relevant(er) gemaakt voor adverteerders en kabelmaatschappijen. Dit tot het punt dat ze nu in eigen beheer series kunnen ontwikkelen en produceren. De productie kan nagenoeg volledig terug verdiend worden uit advertentie inkomsten en de winst is uit syndicatie (het verkoop aan andere zenders) te halen. En dan zijn er nog de inkomsten uit VOD, de verkoop van schijfjes en kabelmaatschappijen. In het laatste geval ontving de zender voor de start van Mad Men 20 cent per huishouden. Dit is na het succes van alle series uitgegroeid naar de 40 cent. Een inkomstenbron van 230 miljoen op jaarbasis.

De best bekeken afleveringen van bekende Amerikaanse series

Fig. Een vergelijking van de best bekeken afleveringen van bekende Amerikaanse series.
(Klik om te vergroten)

Niet altijd succesvol
AMC is een succesverhaal. Maar tegenover elk succes staat ook een gefaald project. In 2012 verschenen 35 nieuwe series op uiteenlopende Amerikaanse televisiezenders. Slechts 13 werden er uiteindelijk vernieuwd naar een volledig of tweede seizoen. De reden waarom uiteindelijk veel series het niet overleven is omdat ze te weinig bereik en daarmee te weinig advertentie-inkomsten hebben. En met een onkostenpost van ongeveer 3 miljoen dollar per week is er genoeg reden om een serie gewoon te schrappen.

#endoor
De toekomst van AMC ziet er rooskleurig uit. Vanwege het succes van Breaking Bad heeft de zender de serie Better Call Saul aangekocht. In deze serie staat Saul Goodman, de advocaat van de hoofdpersonages uit Breaking Bad, centraal. De serie gaat in augustus 2014 van start.

Verder is onlangs besloten dat Mad Men pas in 2015 zijn finale zal beleven. Liefhebbers hebben dus nog een reeks afleveringen om naar uit te kijken. Over het beëindigen van The Walking Dead is nog niet gesproken. Wel heeft AMC inmiddels laten weten in 2015 een spin-off te gaan maken.

Tot slot is AMC druk in de weer met nog meer eigen content, zoals bijvoorbeeld Halt And Catch Fire. In deze dramaserie staat de opkomst van de PC in de jaren '80 centraal. We volgen deze ontwikkelingen door de ogen van een visionair en een engineer die het opnemen tegen de gevestigde orde.

Het belang van Amerikaanse zenders
Televisieseries komen niet zomaar uit de lucht vallen. Het verhaal van zowel de zender AMC als de series Mad Men, The Walking Dead en Breaking Bad zijn hier duidelijke voorbeelden van. Deze kijk achter de schermen van AMC biedt dan ook een duidelijk beeld waar televisiezenders tegen aanlopen. En dit is zowel in Amerika als in Nederland het geval. Het enige verschil is dat Nederlandse zenders nooit de financiële middelen zullen hebben om zulke hoogwaardige producties te kunnen realiseren. Daarom zijn Amerikaanse televisiezenders en videodiensten zo belangrijk voor onze entertainment.

- Maurice Schutte